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Latvia, what I gonna miss you

As a French, there are many reasons to like Latvia (as far as I am concerned at least 18). I live here for 12 months, in few days I will be back to France. Here are what I will be missing once back to my country…

The first reason which comes up to my mind is Riga, its capital. It is a big city (around 650 000 inhabitants), beautiful (Old Riga and the Art Nouveau area for instance), very close to the beach (20 km), and with a lot of different and unique districts. Every evening, there is something to do. Events are sometimes zany, so very interesting. There are a lot of bars, restaurants, and clubs with particular atmosphere too. Frankly, I like a lot this city.

Recto

 

Then there is the rest of Latvia. And it is very disorienting. Basically, Latvia it’s Riga and … the countryside! The second biggest city, Daugavpils, is around 90 000 inhabitants but we feel there are twice less people. So when we leave Riga, we have this impression to be far from everything. Some disseminated villages, connected by electrical poles where storks birds live on, and very small roads sometimes with no asphalt (we really don’t feel in Europe but somewhere … elsewhere … far!), this whole rural area being in the middle of a huge forest: Latvia. And this feeling to be surrounded by the Baltic Sea. This is so unique!

Recto

 

Besides, all this countryside is easy to reach. At least from Riga because very practical thing, the capital is situated in the centre of the country. In 3 hours by car, you can be at the very West of the country and 4 hours to be at the very East (whereas there is no motorway!). So yes, Latvia is a very small nation which is very convenient to visit it. It is a big satisfaction when looking at the map and telling to yourself “actually, I visited each corner of it”. The feeling of an accomplished duty.

And it has been possible thanks to public transport. Buses go everywhere! They almost reach all villages. Thanks God, they exist for inhabitants and tourists! And in Riga it’s the same. Buses, tramways, trolleys can bring us everywhere and pass very frequently. So I thank all these drivers which allowed me to visit the country despite the fact that I didn’t have a car.

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Let’s move from geographical accessibility to temporal accessibility.. Here again it’s awesome! Shops are always open: Sunday and during the weekdays till very late (sometimes I do my shopping at 10pm, something which cannot be possible in my town in France). I am going to miss this freedom for sure..

… And from temporal accessibility to monetary accessibility… For a French, with a French purchasing power, Latvia is a delight! Cigarettes cost 3 euros, a pint of beer too. You can have a good meal in a decent restaurant for 5 euros.

It makes me think about my nutrition..! Latvian cuisine is rather fat, cheap as I said, and damn … I gonna miss cheap fat food! And we don’t know it but in this part of the world, beers are very good. Miraculously, I haven’t put on weight despite all this fat and beers gulped down. Maybe they have found magical ingredients? Please, share your secret!

Well now be careful, I will talk about people! I gonna start mentioning theirs traditions… You have to know that Latvians are the last people who have been Christianised in Europe. Hence, they kept pagan beliefs till late. And I don’t know how nor why, but they have succeeded in being still present nowadays! The most famous pagan celebration is Ligo/Jani. It’s on the 24th of June. They celebrate the year’s longest day and the summer’s beginning. There are a lot of rituals to respect: girls make flowers crowns for themselves and oak leaves crowns for boys. The night, they have party till the morning. Huge wood fires are set up and people sing traditional songs and dance. They speak about a specific flower that they have to look for it, but which actually does not exist! It is the occasion for couples to have a great intercourse in the nature.. “We come back, we are going to look for the flower…!” Haha, what a tradition!

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Easter is an important moment too. People don’t really go to church, but celebrate it in another way. That day, they eat a lot. They paint on hard-boiled eggs with the help of a mixture of spices, flowers, onion skins, tree leaves etc. Thanks to those natural colourants, eggs become beautiful. During the meal, they organize eggs fights. Everybody holds a pretty egg and tries to break others’ shells. The loser must eat his egg, with salt and mayonnaise. It is very funny! We have to swing as well. They say that if we swing that day, we won’t be bitten by mosquitos during summer (which is not true, everyone knows that we can’t escape them…). By the way, Human beings must defeat mosquitos. Join the fight.

One last national event I have really liked … The 11th of November is the occasion for them to celebrate Lacplesis, the Latvian hero. According to the legend, he would have succeeded in beating the German Teutonic invaders. Well in fact, not really, because he would have fallen in the Daugava (longest river of Latvia) during a fight with the Teutonic knight’s chief and nobody has never found them. Anyway, this half bear half man would have helped to stronger Latvia’s unity. Thus, on that day, a lot of commemorations happen in order to celebrate important Latvians who have saved the nation. People turn on candles in former solders cemeteries and organize a great walk in the dark night of November, lightens by torches. It’s the Latvian pride day.

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To finish with their ways of living, I must mention their habits and superstitions to which we have to be careful. For a French, some can seem funny, but we have to respect them. For example, when we offer a bunch of flowers to a women, it has to be an even number. Odd numbers are for funerals. Or we must not whistle indoors, otherwise it would attract the devil. And we never greet somebody at the doorway, it’s very rude. We have to do it once the person is actually in the room. Also, we always have to remove our shoes when invited in someone’s. All these rules are not constraining, it is easy to follow them. We are even proud, as foreigners, to assimilate them little by little.

I am thinking about something I liked it a lot here. The very short summer nights. I see myself having parties in Riga, or better, in the countryside, where it was never completely dark. It is very surprising, light is still present and it doesn’t come from the moon or towns’ spotlights. I was having fun during those nights, watching sun going down but it looked like it couldn’t make it. Around midnight, it was still illuminating, as not really sleeping. Then for 2/3 hours, it seemed that it was just under the horizon, on several hundred meters, in order to make a slow and sweet appearance towards East around 3 am. Here nature elements are the same than in France, but behave differently. A true joy for eyes and a feeling to be part of another world.

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Besides, winter is the season I especially like. Yes Winter! It is authentic, hard, vigorous, long and sad. It shows me I am very little facing Mother Nature. I must adapt, and protect myself. And it is possible. Here many people told me: « No, no it’s not cold. You don’t wear good clothes, that’s it.” So yes, we all wear many layers. But with that preparation, I swear that we face easily -10 degrees! And those rural or urban immaculate landscapes appear timeless. It’s beautiful. And these frozen lakes, where people ice skate on them to have fun. Some practice even rally on them. Fishermen dig holes in order to keep fishing. All those images are the most unfamiliar for a French person. Indeed, this season barely exists in most French regions. Moreover, winter here has a very particular smell that I can’t describe. But I like it. This reminds me my childhood in Poland when visiting my grandparents. There, this smell exists too.

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Obliged to listen carefully to natural elements in order to live peacefully, the Latvians have become very close to their environment. They respect it enormously. Forests are clean, urban spaces as well. They go cycling a lot for their daily trips, compared to the French. You just have to walk in Riga to notice it. Here, throwing its cigarettes in the street is considered as very VERY inappropriate. We can find fag dustbins everywhere in the towns. All of this collective eco-friendly consciousness pushed me into buying a pocket ashtray in case of, we never know, I can’t find these bins. A very good new habit, thank you Latvia!

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Another aspect I will miss: multiculturalism. Indeed, in that country and more especially in Riga, a lot of different communities live. The 2 principal ones: the Latvians (about 60 %), then the Russians (around 35 %). Unfortunately, this nation has some difficulties in mixing them, for numerous reasons I don’t fancy explaining them here. Concerning me, on the contrary, I have found very interesting to experiment that situation. I had never lived in a country split in 2 parts. Very selfishly, I learned a lot from that. For example, instead of learning one culture, I learn two. Instead of learning one language, you have the choice to learn two. Etc. It is a bit like a two-in-one country. Hence twice more interesting than only one country, twice more complex too. And there are also other minorities I never had the chance to meet with, coming from former communist block: Ukrainians, Belarussians, Estonians, Georgians, Kyrgyz, Azerbaijani, etc. Oooh yes, I gonna miss these people because I know that in France, I won’t have new opportunities to meet them…

Oh and another category of people I won’t have the chance to meet with: babushkas. Even if it’s difficult to talk (they don’t speak English generally), I have always had good relations with them: when I leave her a seat in the bus and they give me a smile full of love. When they try to speak with me but they see that it won’t go anywhere and they give me a smile full of love. When I try to start a conversation with them to pass the time but I can’t make it and they give me a smile full of love. And when I validate their transport tickets to prevent them from doing useless efforts and they give me a smile full of love. In short, these women touched me a lot. And they have their own lifestyles, their own codes. For example, they always wear something on their head. During winter, it’s a shapka. In summer, it’s a headscarf. It’s very old-fashioned but I am sure that one day it will be trendy again, and they would become avant-garde. I am a bit teasing here but it’s true, I respect them a lot. They have lived so many things and different periods: World War 2 (for the oldest ones), cold war and its communism, Latvia’s independence and its capitalism. Today they are probably widows, “babushka men” are being very rare. They are ancient living books, but which unfortunately will be soon closed, with their stories and a time forever over…

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Damn, this paragraph can appear a bit too melancholic. Let’s find happiness back by speaking about another category of women: the young women. They are so beautiful! The prejudice that the French have concerning Eastern and Northern women is true! Many of them here are tall, blond, with blue eyes. We can be in a small village in the middle of nowhere, and there will always be an enchanting beauty getting out from we don’t know where. It’s incredible!

And finally, what i gonna miss a lot is all those discussions I had with the Latvians in night bars. I like their opinions and states of mind which are often different than mine, debates I had the chance to have about many topics. They taught me a lot of things, and I hope I did the same in return. Latvian people are usually colder than French people, but once contact and trust established, conversations can last for hours. And they are interesting as I would say that the average Latvian is generally more cultivated, respectful and intelligent than its French fellow human being. I have rarely met completely stupid young people here, like we can find in France, well at least this population category which has decided that school and intellectual effort were useless.. Besides, here communication is possible since most of them have a good level in English (contrary to us).

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So here it is.. As you can see, there are many positive aspects in Latvia. You have to go there! You have to move, to see the world in its diversity… Yep! It’s a very small and new country (only 27 years old, after finding back its independence after 50 years of Soviet occupation). I know that many French don’t know where it is. I invite you to check on a map, and then to book a flight Paris-Riga through Airbaltic company. 3 hours trip and about 150 euros spent. Thus, I hope you won’t think anymore that I spent one year in Lithuania…! Yes, some of my relatives or colleagues haven’t still made the difference unfortunately. You will understand by seeing with your own eyes this part of Europe. Well hopefully !

Thomas Wild

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Lettonie, ce que tu vas me manquer

En tant que français, y’a pas mal de raisons d’aimer la Lettonie. En ce qui me concerne, j’en compte 18 tout de même. 12 mois que je vis ici, dans quelques jours je serai de retour par les miens. Voici donc ce qui va me manquer lorsque je serai de retour en France …

La première raison qui me vient à l’esprit est Riga, sa capitale. C’est une grande ville (environ 650 000 habitants), belle (le vieux Riga et la partie Art Nouveau pour ne citer qu’eux), très proche de la mer (à 20 km), avec de nombreux quartiers bien différents les uns des autres. Chaque soir, il y a quelque chose à faire. Des évènements parfois loufoques et donc très intéressants. Il y a également beaucoup de bars, restaurants et boites de nuit avec des ambiances et styles uniques. Non franchement j’aime beaucoup cette ville.

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Puis il y a le reste de la Lettonie. Et là, c’est très dépaysant. En gros la Lettonie c’est Riga et …. La campagne ! La deuxième ville du pays, Daugavpils, compte environ 90 000 habitants mais on a plutôt l’impression qu’elle en a deux fois moins. Donc dès qu’on sort de Riga, on a le sentiment d’être loin de tout. Des petits villages çà et là, reliés par des poteaux électriques où cigognes ont élu domiciles, et des toutes petites routes parfois non goudronnées (on ne se croit vraiment pas en Europe mais quelque part … ailleurs … loin !) au beau milieu d’une immense forêt : la Lettonie. Et cette impression d’être encerclé par la Mer Baltique. Ça, c’est vraiment unique!

 

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D’ailleurs, toute cette campagne est accessible facilement. En tout cas à partir de Riga car chose très pratique, la capitale se trouve au centre du pays. Il faut 3h en voiture pour rejoindre l’extrémité Ouest et 4h pour son extrémité Est (alors qu’il n’y a pas d’autoroute!). Donc oui, la Lettonie est une toute petite nation ce qui est très commode pour la visiter. C’est une grande satisfaction quand tu regardes une carte, et que tu te dis “bah en fait, j’ai vu les 4 coins du pays”. Le sentiment du devoir accompli quoi.

Et cela a été rendu possible grâce aux transports en commun. Les bus vont partout ! Ils rejoignent quasiment tous les villages. Dieu merci pour les habitants et les touristes, ils existent ! En outre, à Riga c’est pareil. Bus, tramways, trolleys peuvent nous emmener partout et passent très souvent. Donc je remercie tous ces chauffeurs de bus, qui m’ont permis de visiter le pays malgré le fait que je n’avais pas de voiture.

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Passons maintenant de l’accessibilité géographique à l’accessibilité temporelle.. Encore ici, c’est super ! Les magasins sont tout le temps ouverts : dimanche et en semaine jusqu’à très tard (il m’arrive de faire mes courses à 22h, chose impossible à faire dans ma ville en France). Cette liberté est pour sûre quelque chose qui va beaucoup me manquer..

… Et de l’accessibilité temporelle à l’accessibilité monétaire… Pour un français, avec un pouvoir d’achat de français, la Lettonie c’est le bonheur! Les cigarettes sont à 3 euros le paquet, la pinte de bière aussi. Tu peux avoir un bon repas dans un restaurant correct pour 5 euros.

Tiens cela me fait penser à mon alimentation..! La cuisine lettonne est plutôt grasse, peu onéreuse comme je l’ai dit, et merde… Le gras peu cher va me manquer! Ah et on le sait très peu, mais dans cette partie du monde, les bières sont super bonnes. Miraculeusement, tout ce gras et bières ingurgités ne m’ont pas fait grossir. Peut-être ont-ils trouvé des ingrédients magiques ? Aaah, partagez votre secret !

Bon maintenant attention je vais parler des gens ! Je vais commencer par évoquer leurs traditions… Il faut savoir que les lettons sont les derniers à avoir été christianisés en Europe. Ils ont donc gardé des croyances païennes jusque tard. Et je ne sais pas comment ni pourquoi, mais elles ont réussi à déjouer les dommages du temps ! A présent, la plus célébrée est Ligo/Jani. C’est le 24 Juin, le jour de la Saint Jean (Janis, c’est Jean en letton). Ils fêtent le jour le plus long de l’année et le début de l’été. Et il y a tout un tas de rites à respecter : les filles confectionnent des couronnes de fleurs pour elles et des couronnes de feuilles de chêne pour les hommes. Le soir, ils font la fête jusqu’au petit matin. D’énormes feux de bois sont installés et les gens chantent des chansons traditionnelles et dansent. Ils parlent aussi d’une fleur particulière qu’ils doivent aller chercher, mais qui en réalité n’existe pas! C’est en fait l’occasion pour les couples d’avoir un super coït au beau milieu de la nature.. « On revient, on va chercher la fleur… ! » Ahah, quelle tradition !

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Pâques est également un moment important. Les gens vont très peu à la messe et le célèbrent d’une autre manière. Ce jour-là, ils mangent beaucoup. Ils peignent sur des œufs durs à l’aide d’un savant mélange d’épices, de fleurs, de peau d’oignons, de feuilles d’arbre etc qu’ils font bouillir. Grâce à ces colorants naturels, les œufs deviennent magnifiques. Durant le repas, ils organisent des combats d’œufs. Chacun prend un joli œuf dans sa main et tente de casser la coquille de l’autre. Celui qui perd doit manger son œuf, avec du sel et de la mayonnaise. C’est très drôle! Il faut également faire de la balançoire. Ils disent que si l’on fait de la balançoire ce jour-là, on ne va pas être piqué par les moustiques durant l’été (ce qui n’est pas vrai, tout le monde sait qu’on ne pourra y échapper…). J’en profite pour vous dire que l’Etre humain doit vaincre le moustique. Rejoignez le combat.

Allez, un dernier évènement que j’ai beaucoup aimé… Le 11 Novembre est l’occasion pour eux de célébrer Lacplesis, héros letton. Selon la légende, il aurait réussi à repousser l’envahisseur allemand du temps de ses chevaliers teutons. Enfin pas tout à fait, car il serait tombé dans la Daugava (plus grand fleuve de Lettonie) lors d’un combat avec le chef des chevaliers allemands et on ne les a jamais retrouvé. En tout cas, ce mi-ours mi-homme aurait permis de fortifier l’unité de la Lettonie. Donc ce jour-là, de nombreuses commémorations ont lieu pour célébrer les grands lettons qui ont sauvé la patrie. Les gens allument des bougies dans les cimetières des anciens combattants et organisent une grande marche dans la nuit noire de Novembre, éclairée par leurs torches. C’est le jour de la fierté lettone.

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Pour finir avec leurs modes de vie, je dois vous parler de leurs habitudes et superstitions auxquelles il faut faire attention. Pour un français, certaines peuvent paraître amusantes, mais il faut les respecter. Par exemple, il faut toujours offrir un bouquet de fleurs à une femme avec un nombre pair, les nombres impairs étant réservés aux funérailles. Ou alors il ne faut jamais siffler dans un lieu clos, autrement cela attirerait le diable. Tout comme il ne faut jamais saluer quelqu’un sur le pas de la porte, c’est très malpoli. Il faut le faire une fois que la personne est vraiment entrée dans la pièce. De même qu’il faut toujours retirer ses chaussures quand on arrive chez quelqu’un. Toutes ces règles de vie ne sont pas du tout contraignantes, il est facile de les suivre. Et on est même assez fier, en tant qu’étranger, de réussir à les assimiler petit à petit.

Je suis en train de penser à autre chose que j’ai beaucoup aimé ici. Les très courtes nuits d’été. Je me revois passer des soirées à Riga ou mieux, en campagne où il ne faisait jamais complètement nuit. C’est très surprenant, la lumière est toujours présente et elle ne vient pas de la lune ni des spots éblouissants des villes. Je m’amusais pendant ces soirées, à regarder le soleil se coucher mais on aurait dit qu’il n’y arrivait pas. Vers minuit, il émettait toujours, car pas vraiment au lit. Puis pendant 2/3 heures, on aurait dit qu’il passait juste en-dessous de l’horizon, sur plusieurs centaines de mètres pour refaire une lente et douce apparition vers l’Est aux alentours de 3 heures du matin. Ici les éléments de la nature, pourtant les mêmes qu’en France, se comportent différemment. Un vrai régal pour les yeux et une sensation de faire partie d’un autre monde.

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Par ailleurs, la saison que j’aime particulièrement ici est l’hiver. Oui l’hiver ! Il est authentique, dur, vigoureux, long et triste. Il me montre que je suis tout petit face à Dame Nature. Il faut se protéger, s’adapter. Et c’est possible. Ici beaucoup de personnes m’ont dit : “non non il ne fait pas froid. C’est que tu n’as pas les bons vêtements, c’est tout.” Donc oui, on a tous de nombreuses couches d’habits sur nous. Mais avec ça, je vous jure que les -10 degrés, on les affronte facilement! Et ces paysages ruraux ou urbains, immaculés, paraissent intemporels. C’est beau. Et ces lacs gelés, où tout le monde chausse les patins pour s’y amuser. Certains font même du rallye dessus. Les pêcheurs y font des trous pour pouvoir toujours pêcher. Toutes ces images sont les plus dépaysantes pour un français. Car en France, tout du moins dans ma région, cette saison n’existe presque pas. De plus, l’hiver ici a une odeur, très particulière, que je ne saurai décrire. Mais cette odeur, je l’aime. Elle me rappelle les moments de mon enfance en Pologne lorsque j’allais rendre visite à mes grands-parents. Là-bas, cette odeur existe aussi.

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Obligés d’être à l’écoute des éléments naturels afin de pouvoir vivre en toute quiétude, les lettons sont devenus très proches de leur environnement. Ils le respectent énormément. Les forêts sont propres, les espaces urbains également. Ils pratiquent beaucoup plus le vélo pour leurs déplacements quotidiens, comparés aux français. Y’a qu’à se balader dans les rues de Riga pour le constater. Ici jeter sa cigarette dans la rue est très très mal vu. On peut trouver des poubelles pour mégots partout dans les villes. Toute cette conscience écolo-collective m’a poussé à acheter un cendrier de poche au cas où, on ne sait jamais, je ne trouve pas ces poubelles.  Une très bonne nouvelle habitude, merci Lettonie !

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Un autre aspect qui va me manquer : le multiculturalisme. En effet, dans ce pays, et notamment à Riga, de nombreuses communautés se côtoient. Tout d’abord il y a les deux principales : les lettons (environ 60 %), puis les russes (environ 35%). Bon malheureusement, cette nation a du mal à les faire cohabiter, pour de nombreuses raisons que je n’ai pas envie de développer ici. Moi, au contraire, j’ai trouvé cela très intéressant à expérimenter. Je n’avais jamais vécu dans un pays divisé en deux. Très égoïstement, cela m’a beaucoup apporté. Par exemple, au lieu d’apprendre une culture, j’en apprends deux. Au lieu d’apprendre une seule langue, tu as le choix d’en apprendre deux. Etc. C’est un peu comme un pays 2 en 1. Donc 2 fois plus intéressant qu’un seul pays, 2 fois plus complexe aussi. Et il y aussi d’autres minorités dont je n’avais jamais eu la chance de rencontrer, issues de l’ancien bloc communiste : les ukrainiens, les biélorusses, les estoniens, des géorgiens, et même des gens des « AN » pays : Azerbaïdjan, Kirghizistan, etc. Oooh ouiii, ces gens vont me manquer car je sais qu’en France, je n’aurai plus l’opportunité de les rencontrer…

Ah et encore une catégorie de gens que je n’aurai plus la chance de voir : les babouchkas. Même s’il est difficile de discuter (elles ne parlent pas anglais en général), j’ai toujours eu de bonnes relations avec elles : quand je leur laisse ma place pour qu’elles s’assoient dans le bus et qu’elles me donnent un petit sourire plein d’amour. Quand elles essayent de discuter avec moi mais qu’elles voient que ça va pas aller bien loin et me donnent un sourire plein d’amour. Quand j’essaye d’entamer une discussion avec elles pour passer le temps et que je n’y arrive pas et qu’elles finissent par me donner un petit sourire plein d’amour. Et quand je valide leurs tickets de transport pour leur éviter trop d’efforts inutiles et qu’elles me donnent un sourire plein d’amour. Bref, ces femmes m’ont tellement attendri. Et elles ont leur propre mode de vie, leurs propres codes. Par exemple, elles ont toujours quelque chose sur la tête. En hiver, c’est une chapka. En été ce sera un foulard. C’est super dépassé mais je suis sûr qu’un jour cela redeviendra à la mode, et là elles seront redevenues avant-gardistes. Je suis quelque peu taquin ici mais c’est vrai, je les respecte beaucoup. Elles ont vécu tellement de choses et des époques bien différentes : la seconde guerre mondiale (pour les plus vieilles d’entre elles), la guerre froide et son communisme, l’indépendance de la Lettonie et le capitalisme. Aujourd’hui elles sont probablement veuves, les hommes “babouchkas” étant beaucoup plus rares. Elles sont des livres vivants antiques, mais malheureusement qui vont bientôt se refermer, avec leurs histoires et une époque à jamais révolue…

Recto

 

Merde, ce paragraphe peut paraitre mélancolique. Hop je retrouve tout de suite le bonheur parce que je veux parler d’une autre catégorie de femmes : les jeunes femmes. Pfff qu’est-ce qu’elles sont belles ! Le préjugé qu’ont les français à propos des femmes de l’Est et du Nord de l’Europe est donc bel et bien vrai! Beaucoup d’entre elles ici sont grandes, blondes, aux yeux bleues. On peut se retrouver dans un village au beau milieu de nulle part, et il y aura toujours une créature envoûtante sortant de je ne sais où. C’est hallucinant!

Et enfin, ce qui va beaucoup me manquer, ce sont toutes ces discussions que j’ai pu avoir avec les lettons dans les bars de nuit. J’aime leur point de vue et état d’esprit qui sont souvent différents du mien, les débats qu’on a pu avoir sur de nombreux sujets. Ils m’ont apporté beaucoup de choses, et j’espère leur avoir apporté aussi. Les lettons sont d’ordinaire plus froids que les français, mais une fois le contact et la confiance établis, les discussions peuvent durer des heures. Et celles-ci sont intéressantes car je dirais que le letton moyen est généralement plus cultivé, respectueux et intelligent que son semblable français. J’ai rarement rencontré des jeunes gens complètement stupides ici, comme on peut en trouver en France, en tout cas cette catégorie de la population qui a décidé que l’école et l’effort intellectuel étaient inutiles.. Et d’ailleurs, ici la communication est possible car la majorité d’entre eux ont un bon niveau d’anglais (contrairement à nous).

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Voilà, comme vous pouvez le voir, y’a pleins d’aspects positifs en Lettonie. Faut y aller quoi! Faut se bouger, faut voir le monde dans sa diversité… Bah ouais ! C’est un tout p’tit-pays-tout-neuf (il n’a que 27 ans, ayant retrouvé son indépendance après 50 ans d’occupation soviétique). Je sais que bon nombre de français ne savent pas où il se trouve. Je vous invite donc à vérifier sur une carte, puis de réserver un vol Paris-Riga via AirBaltic. Vous en aurez pour 3 heures d’avion et 150 euros de votre portefeuille. Et ainsi, j’espère que vous ne ferez plus l’erreur de penser que j’ai passé un an en Lituanie … ! Et oui, plusieurs de mes proches ou collègues n’ont toujours pas fait la différence malheureusement. C’est en voyant de vos propres yeux cette partie de l’Europe que vous comprendrez. Enfin j’espère !

Thomas Wild

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By the way, I haven’t told you !… Discovering Russia

Sorry for my syntax, I am not a writer and English is not my first language. Sorry for my point of view, I am not an intellectual. But I still think that I have something interesting to tell you!

 

Last month (in September), I went to Russia for 10 days, for the first time of my life. More precisely to Moscow and St Petersburg, the 2 biggest cities of the country (respectively 12 and 5 million inhabitants). Some slanderous people may say these 2 cities don’t represent the sociological reality of the nation. But I could only visit these 2 cities, so that’s the reality I have taken from this personal experience.

Like many Europeans (I am half French/half Polish living in Latvia), I had prejudices about Russia. Mine were quite negative. Here are some. This country is ruled by only one man for almost 20 years: Mr Putin. This man sends to jail a lot of his opponents. That looks like a dictatorship from here. Then, there is this recent past when Russia was oppressor during the cold war. And now, there are all these wars in which it is involved: Ukraine, Georgia, Chechenia, Syria etc. Concerning the Russian people, I can’t help thinking about brutal and violent people who drink vodka all day long. This cliché sticks them. In general, French and Polish people don’t have a good image about Russia. Only few French have a good one. First: basically those who are anti-American and think that Russia is the only country which faces this ultra-capitalist nation. Second: those who are passionate by the great Russian culture through its many talented artists such as Tchaikovsky, Dostoyevsky, Kandinsky, Pouchkine, Tolstoy, Gorki, Stravinsky etc. There are so many of them! Oh and I almost forgot!… Three: those who are passionate by these tall and beautiful blond Russian women with blue eyes!

Very honestly, I thought, especially because of French media which write only negative things about Russia, that this country was stuck in the 80’s, period when it was still USSR. For example: sad and ugly buildings where people live in, old Lada cars, destroyed roads, etc. Basically a non-developed country very different from French culture, with a lot of cold and not open-minded people. Imagine: a lot of people were very worried for me because I was going there alone. My mum even thought that I will never come back …!

All of these negative images … And paradoxically, this aura, this great power, this huge influence which has this country in the world … Why?! I wanted to see that with my own eyes…

I arrived to Moscow by plane. I took a bus to get into the city centre. First obvious difficulties: most of the people don’t speak (or very badly) English. And everything is written in Cyrillic. Fortunately, I speak a bit polish (language very close to Russian) and I learnt Cyrillic alphabet before leaving. Finally I arrived to my hostel after asking help (in Polish) to a lot of people. No time to visit the city, it’s already late and I am tired. First impressions: my trip here is going to be complicated… The day after, I go explore the city. I understand how works the subway, crucial and reassuring stage. I find out very quickly that Moscow looks like an European city like Berlin, Paris, or London. I don’t feel disoriented at all. Everything is the same: a lot of people, huge buildings, big boulevards, same shops, lot of noise … However, two important differences: here cars are definitely the queens in town (Paris cars traffic is nothing compared to here) and … this alphabet! I need about 30 seconds to be able to read one simple word.

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Church on the Red Square

 

One question I am always asking myself: where are these ugly big soviet buildings? I only see one from time to time. And yet, I walk around 10 km per day.. It is sure: there are much less than in Poland or Latvia. I remember telling to myself: “bastards! They built these habitations only for their “colonies”!”

And the people, let’s talk about it! Surprising. Everyday. And I meet so many of them! They are all warm, smiling, welcoming. It is definitely not the image I had. As we go along discussions (fortunately, I succeed in finding Russians who can speak English!), and after few beers (they don’t drink as much vodka as we think and have actually good beers!) I start asking them important questions about their situation: “do you feel free?” “Of course yes! I have a job, my friends, I party, I listen to the music I want, I watch the movies I want. In brief I am happy.” « And what do you think about Putin? » A lot of them tell me that they don’t care about him, about politics and what he does doesn’t impact their daily life. But they admit that they don’t live in a democracy. “We have this impression that we can’t do anything about it. Nevermind. It has always been like that and it will likely be still for a long time… As far as we are happy, and that the government doesn’t bother us, it suits us.” “Okay but you know, he’s got blood on his hands. With all these wars, his opponents disappear…”. For that issue, opinions are different: “you know, we need a strong and powerful president. And Putin is the man we need. Otherwise, Russia would split in multiple of parts, it would be chaos. This president succeeds in maintaining a relative stability. Russia is very big country, we need someone up to the task.” And some others told me other speeches: “you know, he is a bloodthirsty for sure. But the worst is corruption. All these weird things happening, I can’t bear it anymore. I am totally against this country’s policy, that is why I support his opponent: Alexei Navalny. But unfortunately, he is sent to jail very regularly for implausible reasons. Thus, the government tries to reduce his influence. Nevertheless, he publishes many videos on YouTube. He says and does good things.” And finally, everybody agrees on one fact: “You know, you are very lucky to be French. Russian people love France and generally West of Europe. You have such a great culture, beautiful landscapes, nice weather, and you live in democratic countries.” Some of them even confessed to me: “I would love to live in Europe.. If I can, I will try to move in there”. While some others tell me: “However, there are too many homosexuals in your places. It’s completely against nature. We don’t understand this social phenomenon. You know that we nickname you Gayropa ?! »

I had all these discussions in bars, in my hostel (where there were no European tourists, but Belarusian, Ukrainian or Russian workers), and with a friend of a friend who welcomed me like a king. It was planned to spend only one evening together. But actually, we stayed together for 48 hours! She showed me Moscow places that tourists don’t visit and even invited me in her place. She didn’t know me and yet she was my local guide for 2 days. It seemed natural for her. Just because she was excited to show her city to a French while practicing her English. Oxana, thank you so much!

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In the Kremlin enclosure

 

My trip to Moscow is ending. I go to Saint Petersburg by train. 4 hours trip, very comfortable seats. They even give you slippers to feel easy, prepare a pink carpet when you arrive in the train and offer you a sandwich and biscuits. Pretty awesome! And who do I meet in my wagon besides me? A Russian Babushka who speaks fluently French!

Once arrived in Saint Petersburg, I realize that this city looks even more European than Moscow. It seems to be a mix between Riga, Tallinn and Helsinki. In brief, a Baltic city. Here people are colder, less smiling, less welcoming. A déjà vu feeling. And yet, they speak much better English than in Moscow. Perhaps they are fed up with tourists? It’s true, they are everywhere. Even me, as a tourist, in 5 days I got bored by these people with camera (or camera with people?), mostly coming from China. Hence here, despite the incontestable beauty of Saint Petersburg (its cannels, its churches, its winter palace, its Nevsky Prospect and of course Peterhof), I found it less attractive than Moscow. The last two days were a bit hard, the impossibility to find people to talk to was quite heavy.

There was a great meeting though, that I must tell you. My flatmate gave me the contact of a person she knows in Saint Petersburg. I send her a message. Unfortunately, she replies me that she went to countryside for two weeks, but she has a very good friend who can speak French and he would be very happy to meet me. I contact him. Positive answer! We plan to meet on Nevsky Prospect without knowing what will happen next. “If you want, we can go to my place and then we could go to a concert”. “Yes, sounds good!” Arrived in his place, I tell him “wow you live with many flatmates!” « No, no I live with my family. And here is my mum. » Once the ordinary greetings done, she proposes me some borscht (beet traditional Russian soup). I accept with pleasure but I tell to myself that these people are too nice with me. They welcome me in their place, they feed me whereas I don’t know them. Then we are having very interesting conversations about Russian and French culture, I am learning a lot as his mother is a philosopher. Besides, the flat fits with the image I had of typical interiors Russian flats: a big mess! Books everywhere, old objects whose I don’t know the utility, paintings, and a needed cleaning workshop. “Oh damn, we have to go!” We leave the flat for the concert. Well in fact, it’s more like a jam session. A weird one, very experimental. A conductor leads around 10 musicians whose my friend of the night. They improvise unusual sounds. A saxophonist, instead of blowing in his instrument drums on it to produce sounds. Flutists and other musicians do the same. Alutists and other musicians do the same. nstrumentight. tionconcert” next. ryside for two weeks, but she has a very good friendl these people use their instruments, but not in a conventional way. Very interesting. At the end of the concert, my atypical friend comes to see me among the public: “okay, now I have to go home.” I go with him in front of his place and then continue my night in an Irish pub, as we can see everywhere. There I meet one Italian and two real Siberians. We get on well very quickly and compare our life. Interested, the barmen start discussing with us. All together we set up a great atmosphere in the bar. It was again a great evening.

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One of the numerous canal of Saint Petersburg

 

And that’s how my trip ended. Russia definitely destroyed all my prejudices. It is a surprising, welcoming, beautiful, clean and well developed country. I go back to Riga, sad to leave as it was so amazing. My point of view has changed about it going from rather negative to very positive after seeing it. Well, I have probably seen its two most beautiful cities but still. I warmly invite you to visit it to remove all bad stereotypes we have, spread mainly by media; to talk with locals, and appreciate the country as it is. Russia is like a pilgrimage to Mecca for a Muslim: Europeans must go there to understand themselves better. Nevertheless, I will still be mad at the political decisions made by this government, and I am saying it in a nice way …!

 

Thomas

ARTICLES, French

Au fait, j’vous ai pas raconté !… La Russie

Désolé pour la syntaxe je ne suis pas écrivain. Désolé pour mon point de vue je ne suis pas un intellectuel. Mais je pense quand même avoir quelque chose d’intéressant à vous raconter!

 

Le mois dernier (Septembre), je suis parti 10 jours en Russie, pour la première fois de ma vie. Plus précisément à Moscou et Saint Pétersbourg, les deux villes les plus peuplés du pays (avec respectivement 12 et 5 millions d’habitants). Certains médisants diront que ces 2 villes ne reflètent pas la réalité sociologique de la nation. Toujours est-il que pour moi, ces 2 villes représentent la Russie puisque ce sont les 2 seules villes que j’ai pu visiter. Ah! C’est la réalité que j’ai pu en tirer…

Comme beaucoup d’européens (je suis français de par mon père et polonais de par ma mère, et je vis actuellement en Lettonie), j’avais des préjugés sur la Russie, et les miens étaient plutôt négatifs. En voici quelques-uns. Ce pays est dirigé par un seul homme depuis presque 20 ans : M. Poutine. Cet homme fait enfermer ses opposants en prison ce qui pourrait s’apparenter à une dictature. Puis il y a ce passé pas si lointain de la Russie oppresseur pendant l’époque de l’URSS. Et toutes les guerres dans lesquelles elle est impliquée : Ukraine, Géorgie, Tchétchénie, Syrie, etc. Concernant le peuple russe, je ne peux m’empêcher de penser à des personnes brutes, violentes et qui boivent de la vodka à longueur de temps. Ce cliché leur colle à la peau. Non clairement en général les français et les polonais n’ont pas une bonne image de la Russie. Seuls certains français en ont une bonne.  Un : globalement ceux qui sont anti-américains et pensent que seule la Russie est capable de tenir tête a cette puissance ultra capitaliste. Deux : ceux passionnés par la grandeur et richesse de la culture russe grâce à ses nombreux talents que sont notamment Tchaïkovski, Dostoïevski, Kandinsky, Pouchkine, Tolstoï, Gorki, Stravinsky … Pfiou y en a tellement !… Ah et j’allais oublier ! Trois : tous ceux aussi qui éprouvent une grande sympathie pour ces grandes et belles femmes russes blondes aux yeux bleues. Ah !

Très franchement, je pensais, notamment à cause des médias français qui n’écrivent que des choses négatives à propos de la Russie, que ce pays était resté bloqué dans les années 80, le temps où elle était encore “URSS”. Avec tout ce que cela implique : bâtiments tristes et moches dans lesquelles les personnes sont entassées, vieilles voitures Lada, routes complètement déglinguées etc. Bref un pays peu développé très différent de la culture française, avec des gens froids et peu ouverts. Imaginez un peu : beaucoup de personnes se sont faits du souci parce que je partais seul, dont ma mère, qui pensait vraiment que je ne reviendrai jamais… Ah !

Toutes ces images négatives … Et paradoxalement cette aura, cette puissance, cette influence que dégage ce pays dans le monde … Pourquoi ?! Je voulais voir ça de mes propres yeux…

Donc je suis arrivé à Moscou en avion. J’ai pris un bus pour aller dans le centre-ville. Premières difficultés qui sautent aux yeux : la plupart des gens ne parlent pas anglais (ou très mal) et tout est écrit en cyrillique. Heureusement, je parle un peu le polonais (langue très proche du russe) et j’ai appris l’alphabet cyrillique avant de partir. Finalement j’arrive dans mon auberge de jeunesse après avoir demandé de l’aide (en polonais) à de nombreuses personnes. Pas le temps de visiter la ville, il est déjà tard et je suis fatigué. Premières impressions : mon voyage ici va être compliqué… Le lendemain, je pars explorer la ville. Je comprends comment fonctionne le métro moscovite, étape essentielle. Et rassurante. Je découvre très rapidement que Moscou a tout l’air d’une ville européenne comme Berlin, Paris ou Londres. Je ne me sens pas dépaysé du tout. Tout est pareil : beaucoup de gens, des grands buildings, des grands boulevards, les mêmes magasins, beaucoup de bruit etc. Deux grandes différences quand même : ici la voiture est définitivement la reine (le trafic routier à Paris, c’est du pipi de chat à côté) et … cet alphabet ! Je mets environ 30 secondes pour tenter de déchiffrer un simple mot.

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Eglise sur la Place Rouge

 

Une question m’obsède : mais où sont ces gros blocks moches d’habitation soviétiques ? Ils sont quasi inexistants. Et pourtant j’en fais du kilomètre à pied ici ! 10 en moyenne par jour.. Une chose est sure : il y en a moins qu’en Pologne ou en Lettonie. Ils ont laissé ces bêtes en béton hideuses à leurs anciennes « colonies », me dis-je ! Ah les salauds !

Et les gens. Parlons-en ! Surprenants. Chaque jour. Et j’en rencontre tellement ! Tous sont très chaleureux, souriants, accueillants. Définitivement, ce n’est pas l’image que j’en avais. Au fur et à mesure des discussions (heureusement j’arrive à trouver des russes qui parlent anglais !), et après quelques verres de bière (non non, ils ne boivent pas autant de vodka qu’on le pense et ont de la bonne bière !) je commence à leur poser des questions importantes à mes yeux, sur leur situation : “est-ce que vous vous sentez libres?” “Bien sûr que oui! J’ai un travail, j’ai mes amis, je fais la fête. J’écoute la musique que je veux, je regarde les films que je veux. Bref je suis heureux”. “Et que pensez-vous de Poutine ?” Beaucoup d’entre eux me disent qu’ils s’en moquent, qu’ils ne suivent pas la politique et que ce qu’il fait n’impacte pas leur vie quotidienne. Mais ils admettent qu’ils ne vivent pas dans un pays démocratique. “Nous avons l’impression que nous ne pouvons rien faire à ce sujet. Tant pis, ça a toujours été comme ça et ça le restera pendant longtemps probablement.. Du moment que nous sommes heureux et que le gouvernement ne nous embête pas, cela nous convient”. “Oui mais vous savez, il a du sang sur les mains, avec toutes ces guerres, ces opposants au pouvoir qui disparaissent …”. Là, les avis divergent : “Tu sais, il nous faut un président fort, puissant. Et Poutine est l’homme qu’il nous faut. Autrement, la Russie s’éclaterait en plusieurs morceaux et ce serait certainement le chaos. Lui arrive tant bien que mal à faire perdurer une situation à peu près stable. La Russie est un très grand pays, nous avons d’un homme à la hauteur.” Et d’autres m’ont conté d’autres discours : “tu sais, c’est un sanguinaire. C’est sûr. Mais le pire c’est la corruption. Toutes ces choses très louches qui se passent, je n’en peux plus. Je suis absolument contre la politique du pays, c’est pour cette raison que je soutiens son opposant Alexei Navalny. Mais malheureusement il est envoyé en prison très régulièrement pour des excuses invraisemblables. Ainsi il ne peut pas se faire entendre. Mais de nombreuses vidéos circulent sur YouTube. C’est bien ce qu’il fait.” Et enfin, tous s’accordent sur un point : “tu sais, tu as beaucoup de chance d’être français. Nous en Russie, on adore la France et plus globalement l’Europe de l’Ouest. Vous avez une culture si riche, des paysages si beaux, une météo si clémente, et vous vivez dans des pays démocratiques”. Certains m’ont même avoué : “j’aimerais tellement vivre en Europe.. Je pense que je vais bientôt m’y installer, si je peux.” Pendant que d’autres me disent : “Par contre en Europe il y a trop d’homosexuels. C’est vraiment contre nature, nous ne comprenons pas ce phénomène de société. Tu sais qu’on vous surnomme gayropa?!”

Toutes ces discussions, j’ai pu les avoir dans les bars, dans mon auberge de jeunesse (où il n’y avait pas de touristes européens, mais des travailleurs biélorusses, ukrainiens ou russes), et avec une amie d’une amie qui m’a accueilli comme un roi. Il était prévu de passer juste une soirée ensemble. Finalement nous ne nous sommes pas quittés pendant 48h ! Elle m’a fait visiter les lieux insolites de Moscou que les touristes ne visitent pas et m’a même invité chez elle. Elle aurait pu ne pas le faire. Elle ne me connaissait pas. Et pourtant elle l’a fait. Cela paraissait naturel à ses yeux. Juste parce qu’elle était excitée à l’idée de montrer sa ville à un français tout en pratiquant son anglais ! Oxana, je te remercie 🙂

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Dans l’enceinte du Kremlin

 

Mon voyage de 5 jours à Moscou se termine. Je pars pour Saint Pétersbourg en train. 4h de trajet, siège hyper confortables. Ils te donnent même des chaussons pour te mettre à l’aise, préparent un tapis (rose) quand tu arrives dans le train et t’offrent un sandwich et des gâteaux. Ma foi, c’est assez classe ! Et qui je rencontre dans mon wagon à côté de moi ? Une babouchka russe parlant couramment français. Normal!

Arrivé à Saint-Pétersbourg, je me rends compte que cette ville fait encore plus européenne que Moscou. C’est pour ainsi dire une ville balte, une espèce de mix entre Riga, Tallin et Helsinki. Les gens ici sont plus froids, moins souriants, moins accueillants. Une odeur de déjà-vu, tiens. Et pourtant ils parlent beaucoup mieux anglais qu’à Moscou. Peut-être en ont-ils marre des touristes ? C’est vrai, il y en a partout. Même moi, en tant que touriste, j’en avais déjà assez en 5 jours de ces bêtes à clics, principalement chinois. Donc ici, malgré la beauté indéniable de Saint Pétersbourg (ses canaux, ses églises, le palais d’Hiver, la Perspective Nevsky et bien sûr Peterhof), je l’ai trouvé moins attractive que Moscou. Les 2 derniers jours furent même un peu difficiles, le fait de ne trouver personne à qui parler étant assez pesant.

Il y eut quand même une superbe rencontre qu’il faut que je vous compte. Ma colocataire m’a donné le contact d’une personne qu’elle connait à Saint Pétersbourg. Je lui envoie un message. Malheureusement, elle me répond qu’elle est partie en campagne pour deux semaines mais me dit qu’elle a un très bon ami qui parle français et qui serait ravi de me rencontrer. Je le contacte. Réponse positive ! Nous nous donnons rendez-vous sur la Perspective Nevsky sans trop savoir ce que je vais faire avec lui par la suite. “Si tu veux, on peut aller chez moi et après on ira à un concert”. “Ok, ça me va!”. Arrivé chez lui, je lui dis “oh tu vis avec beaucoup de colocs’ ! “ “Ah non non je vis avec ma famille. Tiens d’ailleurs voici ma mère.” Passées les salutations ordinaires, elle me propose du bortsch (soupe traditionnelle russe à la betterave). J’accepte avec plaisir mais je me dis que ces gens sont bien trop gentils de m’accueillir chez eux et me nourrir alors que je viens à peine de les rencontrer. S’en suivent des discussions très intéressantes à propos de la culture russe et française, cette mère de famille étant également philosophe. D’ailleurs, l’appartement est à peu près l’idée que je me faisais des intérieurs russes : en bazar total !  Des livres partout, des vieux objets dont je ne connais l’utilité, des tableaux, et un nécessaire coup de balai. « Mince il faut qu’on y aille ! ». Nous voilà partis pour un concert, enfin plutôt une jam session… Une drôle de jam session en fait, très expérimentale. Un chef d’orchestre fait jouer une dizaine de musiciens dont mon ami du soir. Ils improvisent des sons inhabituels. Un saxophoniste, au lieu de souffler dans son instrument tape dessus pour produire des sons, de même pour les flutistes. Tous ces gens utilisent leurs instruments, mais pas de façons conventionnelles. Très intéressants. A la fin du concert, mon ami atypique vient me voir parmi le public : “maintenant je dois rentrer chez moi”. Je l’accompagne donc chez lui et ensuite continue la soirée dans un pub irlandais comme on peut en voir partout. Là j’y rencontre un italien et deux sibériens (si si !).  On sympathise très vite et compare nos vies.  Intéressés, les barmen se mettent à discuter avec nous. Ensemble on met l’ambiance. Encore une soirée bien chaleureuse.

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Un des nombreux canal de Saint Petersbourg

 

Voilà, ainsi se termine mon voyage. La Russie a littéralement détruit tous mes préjugés. Elle est étonnante, chaleureuse, belle, propre et développée. Je rentre à Riga, triste de la quitter tant elle est surprenante. Mon point de vue à son égard est passé de plutôt négatif à très positif après l’avoir vu. Bon d’accord, j’ai probablement vu ses deux plus belles villes. Mais je vous invite à la visiter pour effacer tous les mauvais stéréotypes véhiculés entre autres par les medias, de discuter avec les locaux et de l’apprécier comme elle est. La Russie est un peu comme un pèlerinage à La Mecque pour un musulman : les européens doivent y aller pour mieux se comprendre. Malgré tout, je pense que les décisions politiques prises par ce gouvernement continueront à me rendre en colère, et c’est peu dire … !

Thomas

 

ARTICLES, English

Work according to an EVS

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So here it is. You may have noticed, it makes a while i haven’t written anything about my experience as a French in Latvia. And you know what? Well, because I had few very busy months. I am here for 7 months. Only 5 months left. Time flies… I won’t tell you eveything I did during all these months but I will try to speak about something which matters to me.

At work. Most of my time, I spend it at work. In a short period, I have learned a lot. I taught French for beginners to Latvian people. Great, challenging, and worth it as they were very satisfied. I also lead French language coffee for about 3 months for intermediary or high levels.

I have also learned a lot in poster designing. I make my own posters, hurray! Real hard task for me, who didn’t have any skills in that field. Okay, there are not awesome, but there are not terrible either. Furthermore, I am trying to realize facebook cover pictures for my NGO by using Photoshop. This learning process is quite long because I am discovering this software and of course the result is not enough satisfying yet. And I go even deeper in graphic design as I am trying to do a promotional video to describe the Baltic Regional Funds’ activities. I face a huge montain of unknown knowledge, but I am always ready to take up a challenge.

So, as you can see, I experiment. After all, EVS is all about this: experimenting new things that labour market does not always allow us. Indeed, very often in this market we have to know everything and be efficient, effective, productive. But we all know that it’s impossible. However, we keep wanting believing in it, or at least the managers. Nevertheless, in this specific unusual context, hypocrisy doesn’t exist. Mistake is possible as it is human.

This kind of work is promising and full of hope. I am happy and trustful for the future.

Thomas

ARTICLES, English

Tu esi tas, ko tu dari

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Last week I had the chance to attend the “European and national identity”conferences hosted by the Ķekavas Jaunatnes iniciatīvu centrs in the town under the same name.

I must say that it was a really interesting and well organized event, with very different speakers, from different ages, backgrounds, and working fields, but with a common feature among all of them, passion and commitment towards what they do.

But apart from being a nice and interesting venue, after leaving I brought with me many questions around the notion of identity, and I think this is the most valuable part of anything we attend to, when it goes on beyond its time and space limits and makes us question ourselves. So here I am, sharing thoughts ad ideas that are revolving in my mind, wondering if you have also thought about these things lately or at some point of your life.

Identity as an opposition

So the first and strongest idea I found in these event has been the fact that sometimes it is way easier to define our own identity by stating what we are not. And at first it sounds strange, is true, but the more you think about it, you realize that societies over the years have found more common ground in shared disagreements and oppositions, for bad, but also and more and more I think, for good.

So, somehow, we might not really know who we are, but we know who we are not.

Words, terms and labels

Is identity a self defined feature or is it defined by others?

Of course this is a complex idea and question; if we talk about the external definition it is very likely that we will end up facing stereotypes and even judgments, I certainly don’t think that is or should be part of the identity equation. But also from the external side, it is true that the closer one looks to another person, the more rich, diverse and complex her or his life appears. There’s no simple people, simple stories, or easier lives; we all have struggled and we all have something valuable to tell and share from our own experience.

In terms of self definition, another really great idea I heard at the conferences was “if there is not a word to define you, create one”; and yes, I think this relates to the importance of celebrating diversity, understanding complexity and also telling the world about us, our points of view, taking part into the bigger discussion, being part of the so wanted change.

The ideal existence of real dialogue

Another wise quote I heard in the event was “In order to really listen, set yourself aside”

Every day it is harder to establish a collective dialogue towards something we don’t feel offended, threatened, misunderstood or completely pissed off at. Information it is much more accessible now somehow, but it also creates a “know it all state of mind” that in my opinion generates more intolerance, more labeling, less real dialogue.

Even if we certainly know who we are not and somehow know who we are, there is still many valuable, rich and amazing other perspectives that we can learn from. I believe identity is evolving and so we are, so we can not reach a final point of our identity and enclose ourselves to any other opinion. Come the fuck on.

Final rummaging. What is around the corner for our identity?

So continuing with the thought that identity is transitory and evolving, self awareness becomes a necessity for all of us into the distinction of ourselves and others. Not in terms of superiority, inferiority or any sort of comparison, but to have a better notion of interdependence and responsibility in a social world. As Brigita Stroda said, we need to talk to ourselves, whatever it is, we need to have a real conversation with ourselves at least once.

One of the speakers in the conference said that we could think about 3 features that we would like to have in 3 years. This notion empowers, because not only we can be much more self conscious but also, direct the evolving process through the features and habits we want to develop in ourselves.

In the end, it is all connected somehow, it is impressive; who are we?, Who am I? Are probably the most asked questions in the human history, and still here we are, but as Eduardo Galeano points it “we are what we do to change what we are”.

I stay with that final thought, stressing the idea that there’s improvement ahead if we are willing to commit and be passionate towards it.

Tu esi tas, ko tu dari,

Lu

ARTICLES, English

Riga in two wheels

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I’ve never considered myself a cyclist.

Of course, as a child I loved biking, I learned how to bike before turning 5 years old, and I was stealing the bike of my brother even if it was way too big for me, just because it didn’t have back support wheels as my tiny red bike.

I loved to bike with my friends in the park, I loved the speed, the mobility, the endless fuel.

But then, for many years, I stopped biking.

Why? Well, I guess one, because it is dangerous. Two, because the infrastructure is not adequate, so that makes it even more dangerous. Or at least that is what we keep telling ourselves no? that’s the kind of reasons we give ourselves when we stop doing things we enjoy.

So apart from a short period of 3 months of summer in Canada, when I had the chance to bike all over Halifax, I didn’t do it more. Many times I tried to re start, to make it part of my daily routine, I bought new and used bikes, but then ended up getting rid of them; it was always too cold, or too hot, or too rainy, or too far, or I would be too sweaty in the end. Many excuses kept me from turning a bike into my main transport.

Now I live in Riga, and despite the fact that the infrastructure is not adequate (roads are bumpy, not enough bike lanes around the city, narrow bridges shared with pedestrians), the fact that is quite cold quite often (feels like winter is never ending), and also the fact that I’m not the best biker (already had an unlucky episode related to tram tracks and front wheel), I’ve been biking for over two months.

So my old second hand purple bike has been taking me to work every day, and has been my ride to the places I need to get and also the places I want to get, some of them closer, some of them further. And also, I’ve come to discover and started joining a very active biking community in the city.

Two weeks ago, during a beautiful weekend I experienced three events related to bikes that stressed the importance and shared interest around bikes in Riga: the repair café, the competence “biking for culture” and the Critical Mass. All of them showed me a united, joyful and motivated community, and allow me to deeply enjoy Riga in two wheels.

Is not about going at full speed, ringing the bell to everyone to get out of your way, it’s about being more conscious of urban mobility, share spaces, share with your friends, and specially enjoy the ride.

I think EVS is learning from the new, but also re connecting with what we once knew and did, but then forgot. Here we are in our four month already, learning, experiencing and living Latvia.

Lu


Some images from the cool biking weekend on this video

made by Aaron, Irish friend, also doing EVS in Riga for a year.